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Nace el Observatorio SKA

Imagen artística de los telescopios SKA-Mid en Sudáfrica(izquierda) y SKA-Low en Australia (derecha)

 

(Sede General del SKAO, Jodrell Bank, Reino Unido, Jueves 4 de febrero de 2021) – El Observatorio SKA, una nueva organización intergubernamental dedicada a la radio astronomía, ha sido presentada hoy tras la primera reunión del Consejo del Observatorio. La presentación del Observatorio internacional marca el comienzo de una nueva era para la radioastronomía

El nuevo Observatorio, conocido como SKAO (SKA Observatory), es la segunda organización intergubernamental del mundo dedicada a la astronomía. Con sede central en el Reino Unido, situado en Jodrell Bank (declarado Patrimonio de la Humanidad) y con sedes en Australia y Sudáfrica, tiene la tarea de construir y operar las dos redes de radiotelescopios más grandes y complejas de las concebidas hasta ahora para abordar cuestiones fundamentales sobre nuestro universo.

“Este es un momento histórico para la radioastronomía,” dice la Profesora Catherine Cesarsky, designada primera presidenta del Consejo del SKAO. “Gracias a países que tuvieron la visión de implicarse a fondo porque vieron los grandes beneficios que su participación en el SKAO podría tener para construir un ecosistema de ciencia y tecnología que incluya la investigación fundamental, la informática, la ingeniería y las competencias para la próxima generación, que son esenciales en una economía digital del siglo XXI.”

El telescopio del SKAO en Sudáfrica estará compuesto de 197 antenas de 15 metros de diámetro localizadas en la región de Karoo, de las cuales ya existen 64 operadas por el Observatorio de Radioastronomía Sudafricano (SARAO), mientras que el telescopio en Australia estará compuesto por más de 131 mil antenas de 2 metros de altura localizadas en el Observatorio de Radioastronomía de Murchison perteneciente a la Organización de Investigación Científica e Industrial de la Commonwealth (CSIRO).

La creación del SKAO llega tras una década de trabajos de diseño de ingeniería, priorización científica y desarrollo de políticas bajo la supervisión de su predecesora la Organización del SKA, apoyada por más de 500 ingenieros, 1000 científicos y decenas de responsables políticos de más de 20 países; y es el resultado de 30 años de planificación, investigación y desarrollo desde que tuvieron lugar las primeras conversaciones sobre el desarrollo de un radiotelescopio de nueva generación.

“El día de hoy marca el nacimiento de un nuevo Observatorio,” dice el Profesor Diamond, nombrado primer Director General de SKAO. “Y no es cualquier observatorio – este es una de las megainfraestructuras de ciencia del siglo XXI. Es la culminación de muchos años de trabajo, y quiero felicitar a toda la comunidad SKA y a nuestros gobiernos e instituciones asociadas que han trabajado duramente para que esto suceda. Para nuestra comunidad, esto significa ser partícipe de una de las mayores aventuras científicas de las próximas décadas. Significa capacidades, tecnología, innovación, retorno industrial, y spin-offs, pero fundamentalmente implica un maravilloso viaje científico en el que nos estamos embarcando ahora”.

La primera reunión del Consejo del SKAO tiene lugar tras la firma del tratado del SKA, el 13 de marzo de 2019 en Roma, formalmente conocido como la Convención del Observatorio SKA,  y su subsiguiente ratificación por Australia, Italia, Holanda, Portugal, Sudáfrica y el Reino Unido  con su entrada en vigor el 15 de enero de 2021, fecha oficial de nacimiento del observatorio.

El consejo está compuesto por representantes del gobierno de los estados miembros del Observatorio, así como de países observadores que aspiran a formar parte del SKAO. Entre estos hay países que participaron en la fase de diseño como Canadá, China, Francia, Alemania, India, España, Suecia y Suiza, y cuya futura adhesión al SKAO se espera en las próximas semanas y meses, una vez que sus procedimientos nacionales se completen. Representantes de organismos nacionales de Japón y Corea del Sur complementan la lista selecta de observadores en el Consejo del SKAO.

Pedro Duque, Ministro de Ciencia e innovación de España, ha declarado:

“España da la bienvenida a la creación del Observatorio Internacional SKA, que culmina un periodo de intensos estudios y diseños, y marca el comienzo de una nueva etapa en la cual se construirá uno de los telescopios más ambiciosos de la historia de la astronomía. Estamos orgullosos de haber contribuido a esta impresionante fase preparatoria, y ahora esperamos participar activamente en la construcción del Observatorio. Nuestra contribución al SKA estará basada en una comunidad científica fuerte, estratégicamente posicionada dentro del proyecto con la intención de jugar un papel importante en el desarrollo de la Ciencia Clave del SKA, y en una industria bien preparada para llevar a cabo los exigentes desarrollos que un proyecto de esta magnitud requiere. España está firmemente decidida a participar, en primera línea, en esta magnífica aventura científica destinada a revolucionar la astronomía y otros campos científicos y tecnológicos.”

En su primera reunión, el Consejo del SKAO aprobó políticas y procedimientos que han sido preparados durante los últimos meses, en materia de gobernanza, financiación, planificación y recursos humanos, entre otras cuestiones. Su aprobación es necesaria para transferir personal y activos desde la Organización del SKA al Observatorio y permitir que este último sea una entidad funcional.

“Los próximos meses estaremos muy ocupados, con las deseadas nuevas formalizaciones de adhesión a SKAO de nuevos paises y la esperada decisión clave del Consejo del SKAO para dar luz verde para empezar la construcción de los telescopios”, añade el Profesor Diamond.

El SKAO empezará a contratar nuevo personal en Australia y Sudáfrica en los próximos meses, trabajando conjuntamente con los socios locales CSIRO y SARAO para supervisar la construcción, que se espera que dure ocho años, empezando a mediados de esta década las oportunidades de ciencia temprana.

La participación española en SKA está liderada por el Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA) de la Agencia Estatal Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC). Lourdes Verdes-Montenegro, investigadora del IAA y coordinadora de la participación española en el SKA, celebra este hito: “hoy es un día emocionante pues, durante muchos años, la comunidad científica y de ingeniería española ha estado contribuyendo a que hoy hayamos podido participar en su primer Consejo, lo cual nos convierte en testigos de un hito para la historia reciente de la astronomía, posicionándonos de cara a los proyectos científicos clave del SKA.” Lourdes añade “Más allá de la astronomía, SKAO tendrá un impacto en la sociedad mediante desarrollos en el ámbito de las TIC, análisis masivo de datos así como un fuerte compromiso con el Pacto Verde y la Ciencia Abierta. Todo ello está promoviendo la igualdad e inclusividad, y y nos va acercando un paso más, mediante la cooperación internacional, a la consecución de los Objetivos de Desarrollo Sostenible de las Naciones Unidas.”

Sobre el SKAO

El SKAO, formamelmente conocido como el Observatorio SKA, es una colaboración global de estados miembros para construir y operar radiotelescopios punteros para responder a cuestiones fundamentales sobre nuestro universo. Con sede central en el Reino Unido, sus dos primeros telescopios, las dos redes de radiotelescopios más grandes y complejas previstas hasta ahora, serán construidas en Australia y Sudáfrica. Se prevé una expansión posterior en ambos países y otros países africanos asociados. Los telescopios del SKAO llevaran a cabo ciencia transformacional y, junto con otras infraestructuras de investigación de vanguardia, abordarán lagunas fundamentales en nuestro conocimiento del universo, incluyendo la formación y evolución de las galaxias, física fundamental en entornos extremos y los orígenes de la vida. Mediante el desarrollo de tecnologías innovadoras y su contribución para afrontar los retos de la sociedad, el SKAO jugará un papel en la respuesta a los Objetivos de Desarrollo Sostenible. Los miembros actuales del SKAO son Australia, Italia, Holanda, Portugal, Sudáfrica y el Reino Unido, con otros países a la espera de formar parte o involucrarse en el SKAO en el futuro.