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El telescopio ASKAP asombra con el descubrimiento de su primer estallido rápido de radio

Sidney (Australia). El telescopio ASKAP (Australian SKA Pathfinder), un pathfinder australiano de SKA, ha detectado su primer estallido rápido de radio (FRB, por sus siglas en inglés) en el espacio, después de tan solo 4 días de búsqueda, lo que indica el enorme potencial de este telescopio precursor, y del futuro SKA.

El telescopio ASKAP (Australian SKA Pathfinder), situado en el Observatorio de Radioastronomía de Murchison (MRO), en Australia Occidental. Imagen: CSIRO

El nuevo estallido, FRB170107, fue descubierto por Keith Bannister y sus colegas de CSIRO, la Universidad de Curtin y el Centro Internacional de Investigación de Radioastronomía (ICRAR). La detección se llevó a cabo utilizando sólo ocho de las 36 antenas parabólicas del telescopio y supone la culminación de una década de desarrollo en ciencia e ingeniería llevada a cabo por CSIRO y la Universidad de Curtin.

«Cuando utilicemos 12 antenas, esperamos encontrar un estallido cada dos días», señala Bannister.

Estos estallidos rápidos de radio son picos cortos y agudos de ondas de radio que duran unos pocos milisegundos. Parecen venir de potentes eventos que ocurren a miles de millones de años luz de distancia, pero su causa sigue siendo un misterio. El primer estallido fue descubierto en 2007 y sólo se han encontrado dos docenas desde entonces. Uno de estos estallidos fue descubierto en 2016 por un equipo internacional de científicos liderado por Evan Keane, un científico del proyecto SKA, usando el radiotelescopio de 64m Parkes (CSIRO).

«El radiotelescopio Parkes es un instrumento de vanguardia en lo que se refiere a la detección de FRBs. Sin embargo, para cubrir el área de cielo que ha logrado cubrir ASKAP, Parkes necesitaría 1000 días», explica Keane. «Esto es algo muy destacable del equipo de ASKAP y muestra el potencial, no solo de ASKAP, sino del futuro telescopio SKA, una vez esté operativo».

El nuevo estallido ha sido detectado como parte del proyecto CRAFT (Commensal Real-time ASKAP Fast Transients survey), liderado conjuntamente por Keith Bannister y Jean-Pierre Macquart, del nodo de la Universidad de Curtin del ICRAR.

El Director Ejecutivo del CSIRO, Larry Marshall, declaró que la detección del FRB ha sido una muestra del potencial de ASKAP.

«La radioastronomía tiene una larga trayectoria en innovación en comunicaciones de alta velocidad y esta capacidad excepcional forma parte de ASKAP, desde el receptor hasta el procesado de señales, convirtiéndolo en un instrumento extraordinariamente potente para la astronomía», indicó Marshall.

ASKAP es uno de los telescopios precursores de SKA. Las 36 antenas que lo forman ya están instaladas en el Observatorio de Radioastronomía de Murchison (MRO), situado en Australia Occidental.

Publicación original del 23 de mayo de 2017