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Un radiotelescopio en el desierto australiano ve el cielo en tecnicolor

Un telescopio, situado en una zona profunda del interior de la región de Australia Occidental, ha mostrado cómo se vería el cielo si el ojo humano pudiese ver las ondas de radio

Constituye un gran paso en el camino del SKA-low, la parte a baja frecuencia del radiotelescopio Square Kilometre Array (SKA)

27.10.2016. El sondeo GLEAM, acrónimo de GaLactic and Extragalactic All-sky MWA (o “todo el cielo galáctico y extragaláctico con el MWA”), ha producido un catálogo de trescientas mil galaxias observadas por el Murchison Widefield Array (MWA), un radiotelescopio situado en una localización remota al noreste de la ciudad australiana de Geraldton. Constituye, a día de hoy, uno de los mayores sondeos en radio jamás realizados, y supone un avance en el camino del SKA-low, la parte a baja frecuencia del Square Kilometre Array (SKA).

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“El ojo humano ve a partir de la comparación de brillo en tres colores primarios diferentes, rojo, verde y azul -indica Natasha Hurley-Walker, investigadora de la Universidad de Curtin y el International Centre for Radio Astronomy Research (ICRAR) que encabeza el trabajo-. GLEAM hace algo incluso mejor que eso, puesto que ve el cielo en veinte colores primarios”.

Así, GLEAM constituye el primer sondeo del cielo en radio en tecnicolor. “Esto es algo mucho mejor que lo que pueden hacer los humanos, e incluso bate el récord del animal con mejor visión, la mantis religiosa, que puede ver doce colores primarios distintos”, afirma la investigadora.

GLEAM es un sondeo a gran escala y de alta resolución del cielo, que ha observado ondas que han podido viajar a través del espacio durante miles de millones de años, lo que aporta información única sobre el pasado del universo.

“Nuestro equipo está utilizando este sondeo para averiguar qué ocurre cuando colisionan los núcleos de galaxias. También somos capaces de observar los remanentes de explosiones de las estrellas más antiguas de nuestra galaxia, y estudiar el primer y último aliento de los agujeros negros supermasivos”, señala Natasha Hurley-Walker.

“GLEAM  es uno de los mayores sondeos del cielo en radio jamás realizados, y su área cartografiada es enorme -afirma Randall Wayth (U. Curtin/ ICRAR), Director Asociado del Murchison Widefield Array. Los sondeos del cielo tan grandes como este son extremadamente valiosos y se usan en diversas áreas de la astrofísica, a menudo en formas que los investigadores que lo llevaron a cabo nunca habrían imaginado”.

El sondeo GLEAM constituye un gran paso en el camino del SKA-low, la parte a baja frecuencia del radiotelescopio internacional Square Kilometre Array (SKA) que se construirá en Australia en los próximos años.

“El sondeo nos da una primera visión del universo que el SKA-low observará. Cartografiar el cielo de esta manera puede ayudar a refinar el diseño del SKA y preparar observaciones aún más profundas del universo lejano”, sostiene el Profesor Wayth.

El SKA

El proyecto Square Kilometre Array (SKA) es un esfuerzo internacional para construir el mayor radiotelescopio del mundo, liderado por la SKA Organisation, con sede en el Observatorio de Jodrell Bank (Inglaterra). Situado en Sudáfrica y en Australia Occidental, el SKA consistirá en un conjunto de cientos de miles de antenas de radio con un área colectora combinada equivalente a aproximadamente un millón de metros cuadrados, o un kilómetro cuadrado. El SKA llevará a cabo ciencia de frontera para mejorar nuestra comprensión del universo y de las leyes fundamentales de la física, monitorizando el cielo con un detalle sin precedentes y cartografiándolo cientos de veces más rápido que cualquier instalación existente hoy en día.

Participación española en el SKA

Numerosos científicos e ingenieros españoles participan en diferentes grupos de trabajo de SKA desde 2012. Actualmente, ocho centros de investigación españoles participan en siete de los once principales grupos científicos del SKA, e investigadores de cuarenta centros han participado en el Libro Blanco Español del SKA, que resume el interés de la comunidad científica española en el proyecto.

Asimismo, once centros de investigación españoles y doce empresas están contribuyendo a los esfuerzos de diseño del SKA en siete consorcios internacionales en tecnologías punteras, con una participación estimada en dos millones de euros reconocida por la Junta Directiva del SKA. Desde octubre de 2013 un representante del gobierno español viene siendo invitado regularmente a participar en las reuniones de dicha Junta.

“España ha venido posicionándose para lograr el máximo retorno científico de un proyecto transdisciplinar como el SKA, así como para contribuir en paquetes de trabajo del SKA de relevancia tecnológica y alto potencial de innovación e impacto social. Ello brinda oportunidades tanto en investigación puntera como en retorno industrial”, apunta Lourdes Verdes-Montenegro, investigadora del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) y coordinadora de la participación de España en el SKA. “Poder aprovechar dicho esfuerzo depende de que nuestro país se convierta en miembro de pleno derecho de la que será la mayor infraestructura científica sobre la Tierra”, concluye.

El MWA

El Murchison Widefield Array (MWA, que se traduciría por Array o Conjunto de campo amplio de Murchison) es un radiotelescopio a baja frecuencia situado en el Observatorio radioastronómico de Murchison, en la zona Occidental de Australia. El MWA observa radioondas con frecuencias comprendidas entre los 70 y los 320 MHz y fue el primero de los telescopios precursores del Square Kilometre Array (SKA) en ser completado.

Un consorcio de trece instituciones de cuatro países distintos (Australia, Estados Unidos, India y Nueva Zelanda) ha financiado el desarrollo, construcción, fase de pruebas y operaciones de esta instalación. Desde el comienzo de las operaciones a mediados de 2013 el consorcio ha crecido para incluir a nuevos miembros de Canadá y Japón.

Detalles de la publicación

’Galactic and Extragalactic All-sky Murchison Widefield Array (GLEAM) survey I: A low-frequency extragalactic catalogue’, publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society el 27 de octubre de 2016. En el siguiente enlace se puede encontrar el artículo original (en inglés)

Más información y material multimedia sobre GLEAM:

http://www.icrar.org/gleam

Timelapse del cielo (transición del cielo en visible hacia el radio)

https://vimeo.com/188100116